Tijdens mijn vakantie in Puglia in het zuiden van Italië heb ik de Grotta di Castellana bezocht. In West-Europa zijn veel grotten die voor bezoekers toegankelijk zijn en daarmee van educatief en commercieel belang. Door de grotten toegankelijk te maken voor toerisme krijgen bescherming en behoud prioriteit.

De Grotta di Castellana werden, voordat ze toegankelijk waren voor bezoekers, gebruikt als vuilstortplaats en de stalactieten en stalagmieten werden gestolen, verhandeld of gewoon vernield. Overigens is het toegankelijk maken niet altijd dé manier om de grotten te behouden voor de toekomst. In Lascaux in de Dordogne (Frankrijk) zijn de grotten met rotsschilderingen voor het bezoek afgesloten omdat door de onophoudelijke toeloop van publiek de grot en de rotsschilderingen werden bedreigd door bacteriën en schimmels. Er is toen gekozen om een replica van de grot te creëren (Lascaux 2) die beter geschikt is voor de ontvangst van grote stromen bezoekers. Ook de grot van Altamira in Cantabrië (Spanje) is voor bezoek gesloten.

Dit probleem speelt niet bij de Grotta di Castellana die een belangrijke toeristische trekpleister in de regio is geworden. De grotten zijn omvangrijk. Er is een natuurlijke entree bestaande uit een enorme kloof van 100 meter lang, 50 meter breed en 60 meter diep. Vandaaruit kan een tocht worden gelopen van drie kilometer door verschillende grotten met veel geologische interessante verschijnselen en formaties. Behalve met grotere groepen onder leiding van een gids, bestaat er de mogelijkheid om de grotten ’s nachts te bezoeken – in kleine groepjes onder leiding van gespecialiseerde gidsen van ‘Gruppo Speleologico Grotte’. Daarnaast is er in de zomerperiode iedere zaterdagavond, in de ‘entreekloof’, een theatrale uitvoering van Inferno uit Dante Alighieri’s Divini Commedia (genaamd Hell in the Cave). Helaas alleen in het Italiaans, maar desondanks een bijzondere voorstelling met dans, muziek en lichteffecten.

De Grotta di Castellana trekken behoorlijk wat toeristen, maar door de omvang van de grotten wordt dat minder als zodanig ervaren wordt.